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본명은 카시우스 마르셀러스 클레이 주니어이며 1942년 켄터키주 루이빌에서 아프리카계 미국인 가정에서 태어났다. 인종차별이 심한 지역에서 자란 그는 자전거를 훔친 도둑을 붙잡아 처벌하기 위해 12살 때부터 복싱을 시작했습니다. 그 후 아마추어로서 뛰어난 활약을 보여주었고 1960년 로마 올림픽 라이트 헤비급에서 금메달을 땄습니다. 하지만 고향으로 돌아가 뿌리 깊은 인종차별을 겪은 뒤 대표팀에 환멸을 느끼고 프로로 전향했습니다. 아마추어 기록은 100승 5패를 기록했습니다.


1964년 소니 레이스턴은 7회 TKO를 꺾고 WBA-WBC 통합 헤비급 세계 선수권대회에서 우승하고, 아프리카계 미국 시민권 운동의 선봉에 섰던 이슬람으로 개명하고, '기예로운 남자'라는 뜻의 무함마드 알리라는 이름을 붙였습니다. 이후 9차례나 타이틀 방어에 성공했지만, 1967년 베트남전 때 입대를 거부해 법원에서 기소돼 징역 5년을 선고받고 챔피언 타이틀과 복싱 자격을 박탈당했습니다. 1970년 10월 링에 복귀한 뒤 이듬해 3월 세계 챔피언 조 프레이저에 도전했다가 프로 데뷔 후 첫 패배를 당했고, 같은 해 6월 양심적 병역 거부를 인정해 대법원에서 무죄를 선고받았습니다.

1974년 1월 라이벌 조 프레이저와의 재경기에서 승리하며 복수를 한 뒤, 같은 해 10월 조지 포먼에 도전해 8라운드에서 KO승을 거두며 절대 열세에 대한 모두의 예상을 뒤엎었습니다. 이후 1978년 2월 레온 스핑크스에게 패했지만, 같은 해 8월 재경기에서 우승해 WBA 왕관을 차지하며 헤비급 사상 처음으로 세계 챔피언 3관왕에 오르는 기록을 세웠습니다. 1979년 은퇴를 선언하고 챔피언 타이틀을 반납했습니다. 이듬해 복귀했지만, TKO로 11라운드에서 WBA 챔피언 래리 홈즈에게 패했습니다. 1981년 5승 56승 37 KO승 61승을 거두며 완전히 은퇴했습니다.



선수 시절 기존 헤비급 복싱에서는 볼 수 없었던 이른바 '알리 셔플'과 속사포 펀치로 상대 선수를 제압하고 팬들을 열광시켰습니다. 1970년대, 권투는 조 프레이저와 조지 포먼 같은 강력한 상대와 경쟁하면서 세계적인 스포츠가 되었습니다. 뛰어난 쇼맨십으로 '루이스빌의 호버'로도 알려졌고, 1964년 소니 리스톤과의 맞대결을 앞두고 거침없는 발언으로 늘 화제를 모았고, 이후 권투 스타일의 트레이드마크가 된 '나비처럼 날고 벌처럼 쏘며 상대를 자극했습니다.


경기장 밖에서는 인종차별에 반대하는 흑인 민권 운동을 주도하며 종교와 정치적 신념을 가진 삶을 영위했습니다. 은퇴 후 1984년 파킨슨병 진단을 받았지만, 인종차별 철폐와 평화 증진, 아동 권익 보호 운동을 계속했습니다. 1998년 유엔개발계획 친선대사로 위촉돼 전 세계 구호활동을 펼쳤습니다. 2002년 미국 유엔협회의 세계지도자상에 이어 2005년 독일 유엔협회가 수여하는 오토한 평화상을 수상했고, 그의 이름을 딴 무함마드 알리 센터가 고향인 루이빌에 문을 열었습니다. 2007년에는 유엔이 인가한 어린이회 설립을 위한 수년간의 노력을 인정받아 노벨 평화상 후보에 올랐습니다.

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